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腸内細菌叢が影響を及ぼす疾患の予防・新規治療法開発

理化学研究所は腸内細菌叢と免疫系との間に新たな双方向制御機構を発見した。
ヒトの腸管内には、500~1000種類、総数100兆個にも及ぶ腸内細菌が共存している。
それらの細菌群の総称を「腸内細菌叢」呼ぶ。「叢(そう)」は草むらという意味なので、腸管内は細菌だらけということになります。ヒトは生れた時には腸内細菌を持っていません。
まず、母親から腸内細菌を受け継ぎ、その後、食物、免疫、環境などのさまざまな影響を受けながら、徐々にバランスのとれた腸内細菌叢を作り上げていくもの。
この“バランスのとれた腸内細菌叢”が、腸管の免疫系を適切に活性化して健康が維持されていることが、過去の研究で分かっていた。しかし、バランスのとれた腸内細菌叢を形成し、維持していくために免疫系がどのように作用しているのか、あるいは逆に、バランスがとれた腸内細菌叢が免疫系にどのような影響を与えているかについては、よく分かっていませんでした。
そこで、理研と東京大学の共同研究チームは、腸内細菌叢のバランスと免疫系との関係を、より詳しく調べてみることにした。
共同研究チームは、免疫系が機能していない免疫不全マウスを用いて、腸内細菌叢と免疫系との関係を調べた。
その結果、免疫反応を抑制する「制御性T細胞」が、免疫グロブリンA(IgA抗体)の産生を介して腸内細菌叢のバランスを制御していること、また、一方で、バランスのとれた腸内細菌叢が、腸管における制御性T細胞の誘導やIgA抗体の産生といった健全な腸管免疫系の形成に有効であることを発見した。
さらに、外部からの腸内細菌の投与で、人為的に腸内細菌叢や免疫系を制御できる可能性も示した。
免疫系は、病原菌などの細菌から身を守るために、細菌を排除するように発達してきたものとされていた。
しかし従来の概念とは反対に、免疫系は腸内細菌叢を排除せず、代わりに腸内細菌叢のバランスを積極的に維持し、私たちの健康を保っていることが明らかになった。
今回の研究で、腸内細菌叢と免疫系との間の双方向制御によって健康が保たれている、という新しい概念が示された。
この成果は、腸内細菌が影響を及ぼすと考えられるさまざまな疾患の予防や、新しい治療法を考える上で役立つものと期待できる。

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